Cómo resolver los problemas de la inspección de aperitivos con los rayos-x

By Christy Draus, Marketing Manager at Eagle Product Inspection

22 July 2016

Los aperitivos dulces y salados están aumentando su popularidad y diversidad en todo el mundo. La mitad de los consumidores de Estados Unidos ahora consumen aperitivos por lo menos dos veces al día [i] y se prevé que los aperitivos que se consumen durante las comidas principales aumenten un cinco por ciento durante los próximos cinco años, o hasta 86.4 mil millones de aperitivos consumidos en 2018[ii].

Este artículo analiza por qué le conviene invertir en inspección por rayos-x si desea aumentar los ingresos mediante la expansión de sus ventas a mercados internacionales o principales empresas minoristas. Debido a la gran variedad de los aperitivos que hay en el mercado, los fabricantes dependen cada vez más de los equipos de inspección de alimentos para eliminar el riesgo de costosos retiros de productos, salvaguardar la reputación de sus marcas y proteger a los consumidores contra los contaminantes físicos nocivos y defectos de calidad.

Sin embargo, muchas aplicaciones de aperitivos pueden resultar complicadas para los sistemas de inspección tradicionales. Este artículo explica cómo los sistemas de inspección de alimentos por rayos-x pueden superar estas dificultades para garantizar la seguridad y la calidad uniforme de una amplia gama de productos sueltos y envasados, entre ellos aperitivos extrudidos, papas fritas, frutas secas, nueces, semillas y palomitas de maíz.

Estos son los principales retos a los que se enfrentan los fabricantes de aperitivos:

Alto contenido de sal de los productos

Muchos aperitivos, como las papas fritas y las nueces, contienen altas dosis de sal y, por lo tanto, son conductores de la electricidad. Cuando pasan a través de un detector de metales, pueden generar una perturbación en el campo de detección, provocando falsos rechazos.
En cambio, las máquinas de inspección por rayos-x no se ven afectadas por la salinidad, y pueden detectar la presencia de una amplia gama de contaminantes físicos, entre los que se incluyen metal, vidrio, piedra mineral, hueso calcificado y goma y plástico de alta densidad, aumentando la satisfacción de los consumidores gracias a la identificación de aglomerados de condimentos, como grumos de polvo o saborizante.

Además, a diferencia de los sistemas de inspección tradicionales, los cambios en la temperatura y el contenido de humedad del producto no afectan la sensibilidad de la detección mediante inspección por rayos-x. En las líneas de aperitivos donde las temperaturas del producto pueden variar, los sistemas de inspección por rayos-x permanecen estables y mantienen una alta tolerancia en los niveles de detección que se pueden alcanzar.

Productos envueltos en película metalizada o aluminio

Muchos aperitivos, como las barras energéticas, están envasados en película metalizada o envolturas de aluminio. Aunque estos productos habitualmente se pueden inspeccionar de manera eficaz mediante detectores de metales que funcionan a baja frecuencia, esto puede generar reducciones en el nivel de la sensibilidad que se puede alcanzar en línea. En algunos casos, si la película metalizada es particularmente gruesa, es preferible inspeccionar estos productos antes de envasarlos.

En cambio, no hay ningún impacto apreciable en los niveles de detección si se utilizan sistemas de inspección de alimentos por rayos-x. Hay máquinas de inspección por rayos-x que, además de proporcionar detección sin igual de contaminantes físicos en alimentos a granel (sueltos), están específicamente diseñadas para inspeccionar una amplia gama de productos envasados, entre ellos productos envasados en envolturas de aluminio o películas metalizadas.

Es más, mientras que los detectores de metales tienen dificultades para detectar los contaminantes físicos en productos envasados en envolturas de aluminio, la inspección por rayos-x puede ver a través de un empaque de aluminio de baja densidad, lo que garantiza una mejor imagen de cualquier contaminante metálico dentro de los productos.

Control de calidad

Muchas líneas de aperitivos requieren altas velocidades de producción, y en este marco, mantener un nivel de inspección óptimo y garantizar al mismo tiempo que los productos tengan exactamente el aspecto y el sabor que los consumidores esperan puede resultar una tarea ardua para los fabricantes. Además, la reducción de los márgenes de ganancias está obligando a muchos procesadores de alimentos a incrementar la eficiencia de los procesos.

Los equipos de inspección por rayos-x líderes en el mercado pueden proporcionar seguridad y aseguramiento de la calidad en todas las etapas de la producción para aplicaciones a granel, envasadas y sin envasar al ejecutar una serie de controles de calidad que generalmente están asociados a las verificadoras de peso y los sistemas de inspección por visión.

Medición de masa
Los sistemas de inspección de alimentos por rayos-x pueden ayudar a que los fabricantes de aperitivos ejerzan un mejor control de calidad al medir la masa global y la masa por zonas. La medición de masa con rayos-x es particularmente eficaz para la inspección de alimentos en líneas de alta velocidad, donde los sistemas de pesaje en línea tradicionales pueden no ser prácticos o no ofrecer el mismo nivel de precisión. También es útil cuando las limitaciones de espacio significan que un fabricante no puede colocar dispositivos para la detección de contaminantes y el control de peso por separado. Para productos que se presentan en compartimientos definidos, los sistemas avanzados de inspección por rayos-x pueden brindar resultados para cada zona/compartimiento individual.

A diferencia de las verificadoras de peso, que solo pueden medir el peso total, hay máquinas de inspección por rayos-x que no solo pueden determinar el peso total de una caja de barritas, sino también examinar el interior de los productos sellados para diferenciar el contenido del envase, y pesar cada barrita individual.

Conteo de componentes
Al igual que los sistemas de inspección por visión, las máquinas de inspección por rayos-x pueden detectar de forma simultánea artículos alimenticios faltantes, deformados o rotos.

Los sistemas de inspección por rayos-x líderes del mercado pueden examinar el interior del envase final sellado para verificar que todos los componentes estén presentes, por ejemplo, que dentro de cada caja haya el número correcto de barras de cereal. Pueden contar productos y componentes que las cámaras de visión o la vista humana no pueden ver ni contar.

Inspección de sellos
La integridad de los sellos herméticos es una cuestión fundamental de control de calidad para los fabricantes de aperitivos. La frescura de muchos aperitivos depende de la hermeticidad de los sellos, pero esta puede perderse fácilmente si quedan trozos de comida o contaminantes físicos atrapados en los sellos. Los sistemas de inspección por rayos-x permiten prevenir el deterioro de los alimentos mediante la identificación de partículas desde apenas 1 mm atrapadas en las áreas de los sellos.

Inspección del nivel de llenado
Mantener los niveles correctos de llenado de un producto es un desafío constante en la producción de alimentos, Los niveles de llenado insuficientes o excesivos tienen un efecto sobre los costos y también en la satisfacción del consumidor.

Variaciones en la densidad del producto

Muchos aperitivos, como las bolsas de mezclas de frutos secos y barras de granola, contienen altas variaciones en la densidad. La detección de contaminantes físicos en este tipo de productos puede resultar complicada para los sistemas de inspección por rayos-x tradicionales dado que los distintos niveles de densidad generan imágenes de rayos-x complejas.

Los sistemas de rayos-x equipados con tecnología de rayos-x de doble energía, como la tecnología de discriminación de materiales con rayos-x (MDX), proporcionan procesamiento avanzado de imágenes y brindan una mejor detección de contaminantes, basada en el número atómico de los materiales y no solamente en la densidad.

MDX permite la detección de contaminantes físicos históricamente difíciles de detectar, como vidrio delgado o plásticos de baja densidad, goma, piedras y rocas, en productos con múltiples texturas. Además, la tecnología MDX permite que los procesadores de alimentos inspeccionen productos alimenticios en diseños de embalaje populares, como embalajes de cartón plegables para sándwiches y las cajas de cartón corrugado que son la pesadilla de las herramientas de inspección por rayos-x tradicionales.

Un sistema MDX instalado en un punto crítico de control (CCP) puede ayudar a los procesadores de aperitivos a aumentar el tiempo de actividad de la producción, y también reducir los costos de mantenimiento y reparación del equipo de procesamiento posterior, al eliminar los contaminantes físicos antes del procesamiento.

Además, varias líneas de rechazo que pueden evaluar y eliminar independientemente los contaminantes en los productos a granel pueden ayudar a aumentar el rendimiento y la eficiencia de los procesos al disminuir la cantidad de productos rechazados y reducir el reprocesamiento a apenas una fracción del que se produce cuando se usan dispositivos de rechazo de barrido convencionales.

Los sistemas de inspección por rayos-x líderes del mercado también están equipados con lectores de códigos de barras que, al levantar los datos del producto directamente de las etiquetas, permiten que los productos sean identificados y que el equipo de rayos-x cambie automáticamente sus criterios de inspección según los productos individuales. Los lectores de códigos de barra permiten que los fabricantes inspeccionen varios tipos de aperitivos en la misma línea de producción, y pueden aumentar el tiempo de actividad de la producción al permitir el cambio rápido de productos.

Cumplimiento del Código SQF

Los fabricantes de aperitivos se enfrentan a una presión cada vez mayor para lograr la conformidad con el Código SQF. Además de ayudar a los fabricantes a satisfacer las normativas de Análisis de Peligros y Puntos Críticos de Control (HACCP), los equipos de inspección por rayos-x pueden ayudarles a conseguir la certificación conforme a una serie de normas reconocidas por la Iniciativa Mundial de Seguridad Alimentaria (Global Food Safety Initiative, GFSI), entre ellas el Código de Seguridad en la Calidad de Alimentos (SQF) 2000, que se obtiene al pasar una auditoría externa.

Los sistemas de inspección de alimentos por rayos-x líderes del mercado pueden ayudar a los procesadores de aperitivos a satisfacer los estrictos requisitos necesarios para conseguir la certificación SQF mediante la incorporación de funciones como el modo de validación para credenciales de inicio de sesión exclusivas y archivos XML para almacenamiento de datos que ayudan a pasar el proceso de auditoría.

Resumen

Los fabricantes de aperitivos enfrentan diversos problemas, desde maximizar el rendimiento y mejorar los procesos de producción hasta minimizar los riesgos de tener que retirar del mercado productos que perjudiquen la marca y cumplir estrictas normas y estándares de la industria. La instalación del equipo correcto de inspección de alimentos puede ayudar a los fabricantes a superar estas dificultades.

A diferencia de los sistemas de inspección tradicionales, los sistemas de inspección de alimentos por rayos-x no sufren perturbaciones ante los aperitivos salados y pueden detectar una amplia gama de contaminantes físicos, independientemente de su tamaño, forma o ubicación, en aplicaciones sueltas y envasadas, entre ellas productos envueltos en película metalizada o envoltura de aluminio.

Es más, la capacidad de las máquinas de inspección por rayos-x para ejecutar verificaciones adicionales de calidad en línea elimina la necesidad de contar con varias máquinas en una línea de producción y puede ayudar a ahorrar valioso espacio en la planta de producción y aumentar la productividad.

Para aperitivos con altas variaciones en la densidad, como las nueces, la tecnología MDX de doble energía proporciona funciones de detección de contaminación sin precedentes. Por último, la inversión en un sistema de inspección por rayos-x líder en el mercado puede ayudar a los procesadores a lograr la conformidad con el Código SQF, que es fundamental para mantenerse a la vanguardia de la industria de aperitivos actual, altamente competitiva y diversa.


[i] https://blogs.technomic.com/impulse-snacking-across-the-u-s-infographic/ 

[ii] http://www.preparedfoods.com/articles/114427-snack-food-consumption-to-increase